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幸运28:中科院南京地质所称发现地球上“最早的”大型多细胞生物

中科院南京地质所称发现地球上“最早的”大型多细胞生物化石群

  记者从中国科学院南京地质古生物研究所获悉,该所朱茂炎研究员课题组在一项最新研究中发现了距今15.6亿年、个体长30厘米以上的大型多细胞生物化石群。这是地球早期生命演化研究领域中的重大发现,将地球上大型多细胞生物的出现时间提前了将近10亿年。

  朱茂炎介绍,此次发现的大型幸运28多细胞化石群位于河北省迁西县和宽城满族自治县境内,地处燕山山脉南麓。该地区有距今15亿年前后的“中元古代”沉积岩石地层,是全球范围内揭示该时期地球演化奥秘的经典研究地区之一。最新发现的化石群以灰褐色有机碳质膜的形式保存在岩石中,包括带状、舌状、楔形和长卵形等多种形态的化石。其中一种最大的舌形化石长28.6厘米、宽近8厘米;另一种带状化石长30厘米以上、宽4.5厘米;部分标本还可明显看见底部固着器官。同时,在含有大化石群的岩石中,还发现了保存精美的生物多细胞组织碎片。综合分析化石形态、多细胞组织结构等生物学特征,并与现代海洋带状藻类生物进行比较,研究者认为,这些化石是一类具有形态分异的多细胞藻类生物,它们可能通过光合作用固着生活在距今15.6亿年前的浅海中。

  包括生命起源在内的地球早期生命演化,是现代自然科学最受关注的谜题之一。目前地球上发现生命迹象的最早记录已推进到距今约40亿年前,但迄今的研究表明,生命出现后很长时间,一直以肉眼不可见的微型、简单形式存在。直到距今6亿年前后,多细胞生物才发生大辐射,动物开始在地球出现并随之发生快速大爆发,这就是标志复杂生物多样性开始的“寒武纪大爆发”。在此之前,特别是距今18亿至8亿年这段时间,地球表层岩石圈、大气圈、水圈和生物圈维持在近乎不变的“稳定”状态。这个长达10亿年的地球时期,被学术界称之为“枯燥的10亿年”。

  “此次发现的化石群表明,‘枯燥的10亿年’可能并不枯燥,当时的海洋已经出现高30厘米幸运28 、宽8厘米的多细胞藻类生物。”朱茂炎说,据此还可推测,伴随这种生物演化水平,当时地球环境同样应该发生了明显的改变。此次新发现不仅改变了以前关于地球生命早期演化的既有认识,也为重新从不同角度探索距今18亿年至8亿年的地球提供了新思考。

  这项研究成果已于5月18日在线发表在权威杂志《自然—通讯》上。




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